Preocupados ganaderos ante la merma en el consumo de leche fresca

Por: Sheila G Matos Ramos / sheilamatosram@gmail.com

La industria lechera puertorriqueña es una que se cimentó en la elaboración y ventas de leche fresca. Sin embargo, en la actualidad, este panorama ha cambiado y la dramática merma en el consumo del producto mantiene en alerta a los ganaderos.

“La leche fresca ha ido perdiendo ventas, anualmente, por los pasados 15 años. A esto se suma, que tras el paso del huracán María y ante la falta de energía eléctrica, las personas optaron por consumir otro tipo de producto para sustituir la leche fresca, ya que es de corta duración”, explicó el presidente del sector de leche de la Asociación de Agricultores de Puerto Rico, Manuel Martínez.

Durante mucho tiempo, el consumir leche recién ordeñada de la vaca, era uso y costumbre para las familias puertorriqueñas. No obstante, de 1990 al 2015 ha ocurrido un cambio en los patrones donde el consumo de derivados lácteos ha aumentado. Según la información suministrada por la Asociación de Ganaderos en Puerto Rico, la gente está bebiendo menos leche fresca. El consumo per cápita de leche fluida (fresca y UHT) bajó de 96.6 a 72.1 cuartillos. Luego del paso de los huracanes Irma y María, ésta tendencia se recrudeció.

Por su parte, el presidente de la Asociación de Productores de Leche de San Sebastián, Víctor Ruiz, indicó que “entre los problemas que enfrentamos los ganaderos, está que la compañía Suiza Dairy ha abandonado muchos establecimientos comerciales como las panaderías, colmados, comercios y no los está supliendo. Otro inconveniente es que el gobierno no está promocionando el producto. A esto hay que sumarle, que durante el paso del huracán no hubo consumo de leche por la falta de electricidad”.
Ante esta situación, el senador Carlos Rodríguez Mateo radicó una Resolución con el propósito investigar a profundidad los problemas que enfrentan los productores de leche fresca para venderla a los consumidores en Puerto Rico.

Al presente, la industria de leche fresca en Puerto Rico cuenta con 266 vaquerías, o sea, con, aproximadamente, 25 mil vacas. Esto, equivale a la producción de entre 800 y 100 millones de cuartillos de leche anuales y genera sobre $500 millones en ventas. “Es importante destacar que la industria genera cerca de 18 mil empleos, por lo que cientos de familias generan el ingreso de sus trabajos en las vaquerías y también de los centros agrícolas que venden productos y materiales que se usan”, expuso el legislador.

De acuerdo con Martínez, los ganaderos se han visto afectados, ya que tenían unas proyecciones para este año con una merma en la venta de leche fresca de 40 millones de cuartillos, lo que representa pérdidas aproximadas de 30 millones de dólares para la industria. La tendencia actual de producción de leche cruda en finca proyecta un aumento de un poco más tres puntos porcentuales, que se traducen en unos 6 a 8 millones de cuartillos a finales del 2019.

La retención de leche cruda para elaborar leche fresca lleva una caída mayor a los veinte puntos porcentuales, que se traducen en 40 millones de cuartillos menos en ventas, proyectado para finales del 2019. Esta disminución en retención de leche cruda, surge por la entrada del producto UHT en botella plástica al mercado local. “El Senado de Puerto Rico tiene la obligación de investigar todas las industrias y los problemas que le aquejan. Con esta investigación debemos conocer que problemas afectan este sector de producción económica para ayudarles a encontrar las soluciones a los mismos”, indicó el senador Rodríguez Mateo.

Como parte de las soluciones, el Sector de Leche le solicitó al Secretario de Agricultura, en agosto del 2018, canalizar todos los fondos que se destinan a incentivar o subsidiar la industria lechera puertorriqueña para que se utilicen en el punto de transformación. Esto permitiría mitigar las pérdidas que hubo tras la baja en ventas de leche fresca y permitirá que, por primera vez, en más de una década haya crecimiento en la leche cruda que produce el sector.

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