Futbolista mayagüezano se destaca en el soccer universitario en EE.UU.

El joven mayagüezano Manuel “Manu” Díaz, está representando al fútbol -o soccer- puertorriqueño en los Barton Bulldogs, equipo del Barton College, universidad de la ciudad de Wilson, en Carolina del Norte.
Desde el mes de agosto, el joven “sophomore” -estudiante de segundo año-, es parte de la plantilla de este equipo de soccer de la Conference Carolinas, la liga atlética universitaria de Carolina del Norte y del Sur, Tennessee y Georgia.
Sin embargo, esta no es la primera experiencia internacional de este joven futbolista, quien se destaca en la posición de defensa. En 2019, tras graduarse en la Academia de la Inmaculada Concepción, fue fichado por el equipo español Global Premier Soccer (GPS), en Valencia, donde jugó durante la temporada 2019-2020.
Esta breve pero exitosa carrera en el fútbol universitario comenzó en su más tierna infancia. Su primer equipo, con apenas 4 años, fue los Indios de Mayagüez, dirigido por el argentino Marcelo Cavanna.
“Empecé jugando baloncesto, pero me pusieron en ese equipo para practicar, y me siguió gustando, y me quedé en el soccer nada más”, relató a Periódico Visión el joven deportista.
Tras los inicios en su ciudad natal, Manu Díaz dio el salto a equipos del área metropolitana.
“Decidí irme a un equipo que se llamaba Temporal Azul. Jugué un año, subía una vez en semana a San Juan. Me llevaba mi padre, y era complicado. Tenía que llegar tarde a casa, para luego ir a la escuela. Fue sacrificado, pero no me arrepiento. Me ayudó a crecer como jugador”, recuerda el atleta mayagüezano.
Tras esa experiencia, regresó a jugar en Mayagüez, en el Alianza, en primer lugar, y luego en el Escalante, además de en el equipo de su escuela secundaria, guiado por quien considera uno de sus grandes mentores y aliados: Urayoán Ortiz.
Sin embargo, equipos del área metro siguieron interesados en sus servicios, completando su formación en el Eleven FC, de Dorado, y el GPS Puerto Rico, en San Juan.
Gracias a su contacto con este último equipo, de origen español y con filiales en San Juan y Mayagüez, surgió la oportunidad de fichar en España tras finalizar su cuarto año.
Su experiencia en Europa la recuerda con gran emoción: “Fue una experiencia inolvidable, pues estaba jugando en uno de los mejores países para el fútbol. Al principio fue bien difícil. Pero poco a poco, con el tiempo y la ayuda de los coaches, pude adaptarme”.
Aunque su estancia en el país ibérico se vio interrumpida por el inicio de la pandemia, tuvo tiempo de aprender del estilo de fútbol europeo.
“El fútbol allí es bien diferente, mucho más rápido, muy técnico y muy táctico, no estaba acostumbrado, pero me adapté. Me fue súper bien, y crecí como jugador”, señaló Díaz.
“Se supone que estuviera en España hasta mayo, pero por la pandemia volví en marzo. En abril íbamos a competir contra el Real Madrid en el MICFootball, un torneo internacional de fútbol en Cataluña, pero no pudimos por la pandemia”, lamentó.
En ese momento surgió la oportunidad de volver a tierras americanas y formar parte de los Barton Bulldogs, equipo asociado a la División 2 de la National Collegiate Athletic Association (NCAA) de los Estados Unidos.
“Ahora mismo no hemos podido jugar, se canceló la temporada hasta el semestre que viene. Pero el equipo está practicando 4 días a la semana”, afirmó.
Sobre el estilo de juego, destacó que “es más físico que en España. Le estamos dando al gimnasio 2 o 3 veces en semana”.
Aunque su talento le puede llevar a jugar en alguna liga de América Latina o Estados Unidos, sus objetivos están centrados en sus estudios y futuro profesional.
“Mis planes son graduarme en 4 años, y luego seguir estudiando. Mi sueño es ser quiropráctico para seguir en contacto con el deporte”. ..

Crece el fútbol en Puerto Rico

El soccer no es el deporte más practicado en Puerto Rico, pero en los últimos años su popularidad no ha parado de crecer. Los jóvenes ya no miran solo a la NBA o las grandes ligas de pelota con admiración. Competencias como la Premier League inglesa o la Liga de España son ahora también referente para los nuevos deportistas del país.

“El fútbol está creciendo, estamos viendo más progreso, jugadores jóvenes yendo a diferentes países a jugar. En todos los pueblos se juega al fútbol, hay muchas escuelas. Aunque falta bastante, en un futuro vamos a tener una selección nacional fuerte”, aseguró el joven mayagüezano.

Actualmente, en el país hay 7,634 jugadores y jugadoras federadas, más de 400 equipos oficiales, y unos 200 técnicos certificados por la Federación Puertorriqueña de Fútbol (FPF).

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