Atelectasia: síntomas y causas

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La palabra atelectasia procede de atele-vs (incompleto) y éktasis (expansión). Es un trastorno en el cual una parte del pulmón queda desprovista de aire y se colapsa.
Puede ser del pulmón entero o de una parte (lóbulo). Generalmente, se produce por una obstrucción de las vías aéreas o por presión en la parte externa del pulmón. Por ello, los alvéolos se desinflan o se llenan de líquido.
Es una complicación frecuente de ciertos problemas respiratorios. Por ejemplo, puede darse en la fibrosis quística, en los tumores de pulmón, las cirugías torácicas, etcétera. Incluso, puede darse atelectasia tras inhalar un objeto extraño.
La atelectasia puede provocar dificultades en la respiración.

Síntomas

Es importante diferenciarla del neumotórax. Un neumotórax se produce cuando el aire se escapa del pulmón. La atelectasia es la disminución de aire en los pulmones con pérdida de volumen del pulmón afecto, mientras que el neumotórax es la presencia de aire en la pleura.
La atelectasia puede no provocar ningún síntoma evidente. Cuando afecta a una parte pequeña del pulmón, o si se desarrolla lentamente, los síntomas pueden ser imperceptibles. Por el contrario, si afecta a un gran número de alvéolos, los síntomas pueden ser graves. También ocurre cuando se instaura con rapidez. Entre los síntomas destacan:
•Dificultad para respirar.
•Respiración agitada y superficial.
•Tos.
•Sibilancias.
•Dolor torácico: ocurre principalmente cuando la causa es un traumatismo o una neumonía.
•Taquicardia e hipotensión.
•Cianosis: se debe a la hipoxemia. Es el resultado de la disminución del intercambio gaseoso.

Causas

La atelectasia, en primer lugar, puede estar causada por una obstrucción de los bronquios o bronquiolos. También puede ser por presión en la parte externa del pulmón.
La anestesia general es una causa común. Esto se debe a que cambia el ritmo regular de respiración. De esta manera, afecta el intercambio de gases pulmonares. Por ello, la anestesia puede hacer que los alvéolos se desinflen. Casi todas las personas que se someten a una cirugía mayor desarrollan cierto grado de atelectasia.

Diagnóstico

Para diagnosticar la atelectasia, suele bastar con una exploración clínica adecuada y una radiografía. Aún así, se pueden utilizar una serie de técnicas para confirmar el diagnóstico o medir la gravedad.
Entre ellas destacan la tomografía computarizada, la broncoscopia, la ecografía y la oximetría. De hecho, la broncoscopia permite observar las obstrucciones, e incluso eliminar el bloqueo.

Tratamientos

El tratamiento depende de la causa. De hecho, la atelectasia leve puede desaparecer sin tratamiento. Por ello, enumeramos los principales:

•Eliminar la obstrucción por broncoscopia
•Percutir el tórax para aflojar los tapones de moco.
•Medicamentos inhalados para abrir las vías respiratorias. También se utilizan medicamentos para diluir la mucosidad.
•Tratar el tumor en el caso de que lo hubiera.
•En algunos casos, se utiliza la presión positiva continua en las vías respiratorias (CPAP).
Es útil en personas que no pueden toser y sufren hipoxemia, generalmente tras una cirugía.

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